Dos campos de várzea de São Paulo as camisas de grandes clubes de Rio Grande do Sul, São Paulo, Minas Gerais e Rio de Janeiro, além de passagens pela seleção brasileira e pelo futebol espanhol. Essa é a trajetória do novo atacante do Flamengo. Apesar de ter apenas 26 anos, Leandro Damião acumula um currículo digno de um veterano.

Apresentado na última quinta-feira, Damião coleciona muitas histórias em um espaço curto de tempo. Em 2006, o atacante jogava futebol de forma armadora. Nos campos da zona sul paulistana, especialmente no bairro do Jardim Ângela, ele fez os primeiros gols.

Em quatro anos a vida dele deu um salto incomum. Chegou ao time principal do Internacional, em 2010, depois passou por Santos, Cruzeiro e Bétis, da Espanha, antes de desembarcar no Flamengo. Não estará na partida deste sábado contra o Botafogo, às 16h, no Rio de Janeiro, pelo Brasileiro, mas deve estrear no dia 25 contra o América-MG, em Cariacica.

ESTRELA NO SUL

Da várzea surgiu o convite para tentar virar profissional. Após fracassar na primeira tentativa, foi aprovado na segunda peneira do Atlético de Ibirama (SC), em 2007.

Entre altos e baixos, Leandro Damião ainda passou por outras três equipes pequenas de Santa Catarina, mas sem ganhar destaque.

Foi o empresário Vinícius Prates quem viu Damião em ação e ajudou o jogador a chegar ao Internacional, em 2009. A primeira passagem foi pela equipe B do clube colorado, onde passaria por uma fase de experiência.

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O início foi difícil, irregular e por pouco ele não deixou a equipe. Um dos problemas reconhecidos pelo próprio atacante era falta de trabalho de base. Damião teve de se aperfeiçoar ao lado de jogadores que treinavam desde pequeno. 

Com 20 anos, demonstrava algumas deficiências, mas a garantia estava no faro de gols. Após muita insistência, Damião se firmou no time B e foi campeão da Copa Federação Gaúcha de Futebol e da Copa Cidade de Turim, na Itália. Artilheiro da equipe, ganhou elogios e, aos 20 anos, ganhou a chance de defender o time principal do clube colorado.

Foi aí que Damião apareceu para o Brasil. Reserva, o atacante teve uma temporada com boa participação: 12 gols em 35 jogos. O mais marcante é que ele entrou no time justamente na partida que deu ao Internacional o segundo título da Copa Libertadores. Foi no triunfo por 3 a 2 contra o Chivas, no Beira-Rio, tendo feito o segundo gol colorado.

Acabou se firmado a partir do final de 2010 e teve um 2011 espetacular: 38 gols em 51 jogos. Chegou a seleção brasileira e viveu o período de maior glória. Chegou até a disputar a Olimpíada de Londres, em 2012, obtendo a prata.

Era um dos nomes bem cotados para estar na Copa das Confederações, de 2013, mas uma lesão muscular o tirou da disputa.

Pelo Internacional, foram 177 jogos e 87 gols.

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FRUSTRAÇÃO NO SANTOS

Apesar de ter se tornado um goleador, a ida de Leandro Damião para o Santos causou estranheza pelas cifras envolvidas. Com ajuda do fundo Doyen, o clube alvinegrou pagou 13 milhões de euros (hoje R$ 47 milhões) para contratá-lo.

Mas não conseguiu deslanchar. Foram apenas 11 gols em 44 jogos pelo Santos. Teve atuações muito contestadas e, a cada gol perdido, as cifras milionárias eram lembradas.

A temporada foi tão negativa que nem sequer foi cogitado por Luiz Felipe Scolari para defender o Brasil na Copa do Mundo, diferentemente do ocorrerá um ano antes, quando o treinador da seleção ainda era Mano Menezes.

Sem apoio dos torcedores e com a diretoria desgastada, Damião foi cedido por empréstimo ao Cruzeiro ao final da temporada de 2014.

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TENTATIVA DE RENASCER NO CRUZEIRO

O Santos emprestou Leandro Damião ao Cruzeiro, mas ainda assim arcava com 30% do salário do atacante - o valor total era próximo de R$ 500 mil.

Foi uma tentativa da diretoria recém eleita no Santos de resgatar um grande investimento do clube. Mas, antes de Damião sair, ele ainda tentou romper o contrato na Justiça alegando salários atrasados - algo que não conseguiu obter vitória.

No Cruzeiro, Damião não conseguiu dar a volta por cima como era esperado. Foram 18 gols em 46 jogos. Chegou a amargar a reservas algumas vezes. O time mineiro não podia renovar o contrato de empréstimo, a opção era comprar.

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FRACASSO NA ESPANHA

Neste ano, após ter o nome cogitado para voltar ao Santos, Damião acabou sendo emprestado para o Béstis, da Espanha. Chegou também com grande expectativa, mas nem esteve perto de bilhar. Fez apenas três jogos e não marcou gols.

Assim, com o vínculo tendo terminado em 30 de junho, retornou da Espanha e ganhou uns dias de férias até o Santos definir seu futuro, o que fez nos últimos dias.